Du pain ou du sang


Les travailleurs irlandais et le canal Beauharnois

Roland Viau

328 pages • septembre 2013

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Le 12 juin 1843 restera dans la mémoire comme le « Lundi rouge » : un jour funeste, où plusieurs ouvriers irlandais affectés au creusement du canal Beauharnois trouvent la mort pour avoir réclamé de meilleures conditions de travail. Plus de deux mille « canaliers » en grève illégale subissent la charge des troupes de la garnison qui les dispersent avec une violence démesurée devant l’hôtel où logent leurs patrons – feux, sabres et chevaux contre pelles, pioches et gourdins. Cet événement tragique marque à ce jour le conflit de travail le plus sanglant de l’histoire du Canada.

L’indignation générale contraint le gouvernement à instituer une des premières enquêtes publiques du pays. Une enquête biaisée, comme le démontre brillamment Roland Viau qui examine de nouvelles pièces au dossier en faisant revivre le quotidien des familles irlandaises installées le long du canal. Il aboutit à des constats troublants, révélant l’arbitraire des tribunaux envers ces travailleurs migrants honteusement exploités et méprisés, et met à jour l’existence d’une société secrète qui préfigure le mouvement syndical.

 Roland Viau est chercheur-enseignant au Département d’anthropologie de l’Université de Montréal et a publié, entre autres ouvrages, deux ethnographies historiques sur les Iroquoiens et une étude sur l’esclavage des Noirs au Bas-Canada.

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